Pour les téléspectateurs, Sunset Beach a débuté le 06 janvier 1997. Mais tout a réellement commencé dix-huit mois plutôt, en 1995. La chaîne NBC a alors l'intention de reconstruire sa grille des programmes de journée (daytime line-up) et pour cela veut lancer un nouveau soap-opera, qui accompagnerait Days of Our Lives et Another World en début d'après-midi. Depuis Santa Barbara en 84, considéré comme le dernier réel succès en la matière, et qui s'est achevé en janvier 93, la chaîne n'a lancé que Generations en 1989 et il n'a tenu qu'une seule saison.

Pour ce nouveau projet, Don Ohlmeyer, qui vient d'être nommé président de NBC Daytime en juillet 95, fait un appel d'offre auprès de quatre producteurs et notamment Aaron Spelling, dont la réputation n'est plus à faire en matière de série. Il est l'heureux papa de Starsky et Hutch, Drôle de Dames, Dynastie, Hooker, Beverly Hills 90210, Melrose Place entre autres. Mais le daytime serait un nouveau challenge pour sa société, il n'en a jamais produit. Son ambition va se résumer ainsi : apporter la qualité du divertissement de prime-time, dont il a le savoir-faire, à un programme d'après-midi. Une fois l'accord signé avec la chaîne, Spelling met au point son équipe et s'entoure de créateurs, de scénaristes et de producteurs reconnus dans la profession pour leur expérience et leur talent dans le daytime comme dans le prime-time. Pour NBC, qui co-produit le programme, il s'agit d'un gros investissement, près de 50 millions de dollars seront nécéssaires pour faire naître Sunset Beach, hors coûts du lancement et de la promotion du programme (télé, pub, presse etc...) qui eux s'élèveront à 2 millions de dollars.



La création originale du soap est confiée à Charles Pratt Jr. et Robert Guza Jr. (- voir bientôt les bios en page coulisses -). Ensemble, ils vont écrire une "bible" du soap de près de 330 pages décrivant l'univers et la vingtaine de personnages, leurs vies, leurs familles, leurs passé ainsi que l'histoire de la ville, et ainsi déterminer quels seront les arcs scénaristiques des premiers mois de la série. Guza confiera qu'ils ont aimé "créer une ville et faire de cette ville un personnage. C'est comme jouer à Dieu. Sunset Beach, c'était une page blanche, nous avons dû inventer un monde et des personnages, et ensuite tout retourner completement !".

La production éxécutive est placée sous la houlette de Gary Tomlin. C'est lui le maître à bord du paquebot, il va coordonner les équipes techniques et artistiques au quotidien et sera au premier plan des décisions scénaristiques avec Robert Guza Jr. Son credo est "the Story is the thing", autrement dit l'histoire compte plus que tout. Sans un bonne histoire, pas de succès.

Et ce potentiel succès nécessite une titre. Alors que pour l'instant le projet se définit vaguement comme un "Melrose Place on the beach" (Melrose Place sur la plage), Aaron Spelling lance un concours en interne pour trouver un titre à cette nouvelle série. Le vainqueur obtiendrait 200 dollars tout de même ! Avec une douzaine de suggestions, ce fut celle Sumner Redstone, président de Viacom (qui posséde Spelling Television) qui plut le plus à Spelling : Never Say Goodbye. "J'adorais ce nom, cela évoque la romantisme, ce dont il s'agit dans ce soap !" ajoutera-t-il plus tard. Mais lors des tests sur des panels, le terme "beach" était toujours celui vers lequel étaient attirés les téléspectateurs. La série se nommera donc Sunset Beach et c'est sous ce nom qu'elle sera présenté lors de la conférence de présentation des programmes de la chaîne début mai 96.

En août 96, castings et décors sont mis en chantier. Fortes d'une bible de 400 pages, les équipes décoratives investissent le studio 11 des NBC Studios à Burbank pour y construire Sunset Beach, et notamment ses intérieurs. Pour les extérieurs, c'est la petite ville de Seal Beach qui obtient les faveurs de la production. Située à 1h30 de Burbank, cette bourgade a été sillonée de part en part pour selctionner tous les lieux qui seront le cadre des scènes en extérieur du soap. Sa jetée en sera même le symbole.

Du côté du casting, Spelling va auditionner des centaines de comédiens, et va également, avec NBC, lancer un grand casting national à travers le pays pour un des rôles dans la série. Dans huit grande villes des Etats-Unis, près de 14 000 personnes vont passer des auditions et ceux qui seront sélectionnés passeront les screen-tests à Los Angeles (voir la page casting pour plus de détails). Ce casting sera remporté par un jeune comédien afro-américain : Jason W. George, qui interpretera le sauveteur Michael Bourne.



Installer un nouveau feuilleton face à des monuments existants depuis plusieurs décennies est une gageure. Tout comme faire changer les habitudes à des téléspectateurs qui suivent d'autres soaps sur d'autres chaînes depuis des années. Afin de faire venir un public de jeunes adultes sur ces tranches horaires, Spelling et NBC vont prendre le parti de quelque peu bouleverser le style du soap de journée. De nombreuses scènes en extérieur, une narration plus rapide et un casting plus jeune que dans les soap-operas déjà à l'antenne sont les principales armes du programme, tout en gardant les thématiques et les codes classiques qui font du daytime soap un format qui séduit largement à cette heure de la journée. Pourtant les premiers focus groups, échantillon de téléspectateurs à qui l'ont présente le projet, sont de mauvaises augures.

Avant même de l'avoir vu, 90% d'entre eux ne souhaitent pas voir un nouveau soap à la télévsion, la raison invoquée étant le temps disponible pour le regarder. Déjà en 96, les téléspectateurs se trouvaient moins disponibles pour suivre chaque jour un nouveau programme. La chaîne a conscience de la difficulté de la chose et a bien l'intention de laisser le temps au programme. Pour preuve, elle a commandé une année entière de 255 épisodes. Aaron Spelling confiera qu'il était particulièrement tendu lors de la mise en route, car un soap est une machine qui, une fois lancée, ne s'arrête jamais : "Elle doit tourner, chaque jour, chaque semaine, tout au long de l'année". La renommée de Spelling est prise très au sérieux et de son côté, la concurrence s'organise. Des mouvements dans le staff de producteurs et scénaristes se produisent chez ABC et CBS et leurs représentants confessent en privé qu'il s'agit de consolider leur défense face à ce nouvel adversaire redouté.

La renomée de Spelling lui permet aussi, alors qu'aucun tournage n'a débuté, de vendre la série à l'international dès l'automne 96. Pas moins de dix pays en ont d'ors et déjà acquis les droits alors même qu'aucune scène n'a été tournée ! Ce qui permet aussi de rassurer NBC sur son gros investissement. Le soap coûtera en effet 1 million de dollars par semaine à produire...

Le 04 novembre 1996, à Seal Beach, démarrent les premiers tournages en extérieur de Sunset Beach et ce pour deux semaines.



 

Alors que les toutes premières images sont à peine tournées, la campagne intensive de promotion a déjà débuté dans les magazines annonçant que "l'année prochaine, l'été commence en janvier" à l'aide de visuel d'une plage paradisiaque.

- voir les campagnes publicitaires de 1997 sur la page promos -

Le 18 novembre, les comédiens investissent pour la première fois les décors du studio 11 de Burbank et tournent les scènes en intérieur du premier épisode.

 

 

6 janvier / Diffusion du premier episode, à midi, sur NBC, première apparition de Susan Ward (Meg Cummings), Clive Robertson (Ben Evans), Sarah Buxton (Annie Douglas), Lesley-Anne Down (Olivia Richards), Sam Behrens (Gregory Richards), Hank Cheyne (Ricardo Torres), Kathleen Noone (Bette Katzenkazrahi), Leigh-Taylor Young (Elaine Stevens), Laura Harring (Paula Stevens), Adrienne Frantz (Tiffany Thorne), Carol Potter (Joan Cummings), Jason W. George (Michael Bourne), Dax Griffin (Tim Truman), Nick Stabile (Mark Wolper), Peter Barton (Eddie Connors), John Reilly (Del Douglas), Timothy Adams (Casey Mitchum) et de Spike (dans son propre rôle de chien).

07 janvier / épisode 02 / Première apparition de Kelly Hu dans le rôle de Rae Chang.
10 janvier / épisode 05 / Première apparition de Randy Spelling dans le rôle de Sean Richards. Cet épisode est aussi celui du meurtre de Del Douglas, un petit évènement dans le monde du soap car c'est la première fois qu'une scène de blessure par coup de feu aussi explicite, avec du sang apparent, est diffusé dans un daytime, en journée donc. Les producteurs de Sunset Beach ont bien l'intention de marquer les esprits pour la première semaine de la série.

Les 13 et 14 janvier, NBC organise à 16h deux séances de chat en ligne sur le site NBC.com avec les acteurs des soap-operas de la chaîne, dont ceux de Sunset Beach.

14 janvier / épisode 07 / Première apparition de Vanessa Dorman dans le rôle de Caitlin Richards (#1).
16 janvier / épisode 09 / Première apparition de Sherri M. Saum dans le rôle de Vanessa Hart.
21 janvier / épisode 11 / Première apparition de Ashley Hamilton dans le rôle de Cole St John/Deschanel (#1).

Fin janvier, la presse anglaise se fait l'écho de l'arrivée imminente de Pamela Anderson dans le casting de Sunset Beach, avec un salaire pressenti à 50 000 livres. Pourtant, la comédienne ne tournera aucun épisode du soap.

17 février / épisode 30 / Première apparition de Priscilla Garita dans le rôle de Gabriella "Gabi" Martinez.



19 février / épisode 32 / Dernière apparition de Ashley Hamilton, le comédien a été congédié début janvier après seulement 20 épisodes, son comportement sur le plateau (retards et prise de drogue) posait problème à la production. Officiellement, la rupture de contrat s'est fait à l'amiable, la direction que prenait le personnage ne convenant plus à Hamilton et réciproquement.

21 février / épisode 34 / Première apparition d'Eddie Cibrian dans le rôle de Cole St John/Deschanel (#2), en remplacement d'Ashley Hamilton. Le générique est ainsi modifié et voit aussi l'ajout de Pricilla Garita.



28 février / épisode 39 / Le résumé "précédemment dans Sunset Beach" en tête de chaque épisode depuis le premier est diffusé pour la dernière fois.

Après deux mois à l'antenne Sunset Beach ne rencontre pas le succès escompté et se positionne toujours dernier dans le classement des soaps avec seulement 1,7 million de téléspectateurs soit 7% de part de marché (pourcentage du nombre total de téléspectateurs - pour les audiences détaillées aux US et en France, voire page diffusion). Malgré cela, Channel 5, chaîne anglaise annonce le 20 février qu'elle a décidé de lancer Sunset Beach sur son antenne, "cela sera plus sensuel et les filles ont des plus grosses poitrines que dans Alerte à Malibu !" déclare le directeur des programmes.


Le 28 février, Aaron Spelling reçoit le "Editor's Choice Award" pour Sunset Beach à la 13ème cérémonie annuelle des Soap Opera Digest Awards, durant laquelle le magazine et le public récompensent les feuilletons quotidiens. Cet "Editor's Choice Award" est decerné par l'éditeur du magazine, autrement dit la redaction, pour signifier quel est son soap préféré de l'année.

 

 

17 mars / épisode 50 / Première apparition de Dominique Jennings (Virginia Harrisson) et V.P Oliver (Jimmy Harrisson #1).
19 mars / épisode 52 / Première apparition de Steven Vincent Leigh dans le rôle de Wei-Lee Young, ex-fiancé de Rae.



15 mai / épisode 93 / Dernière apparition d'Adrienne Frantz (Tiffany Thorne). La comédienne quitte la série d'un commun accord avec la production. Des années plus tard, en 2004, Adrienne Frantz confessera à TV Guide Canada avoir détesté jouer dans Sunset Beach, que ses relations avec Aaron Spelling étaient compliquées notamment parce qu'elle était le love-interest de Randy Spelling dans le soap, et aussi parce qu'il avait éxigé qu'elle coupe ses longs cheveux blonds alors que cela n'avait aucune raison scénaristique. Elle était sortie de son expérience avec le sentiment que le monde de la comédie était malsain...

 

20 mai / épisode 96 / Première apparition de Jennifer Banko-Stewart qui reprend le rôle de Tiffany Thorne.
23 mai / épisode 99 / Apparition de Costance Towers dans le rôle de Julianna Deschanel, grand-mère de Cole.

05 juin / épisode 108 / Dernière apparition de Kelly Hu et de son personnage Rae Chang et première apparition de Barbara Mandrell dans le rôle de Alexandra Mitchum (mère de Casey).
19 juin / épisode 118 / Première apparition de Russel Curry dans le rôle du Docteur Tyus Robinson.

Du 30 juin au 04 juillet, Sunset Beach n'est pas diffusé en raison de la diffusion du tournoi de Wimbledon sur NBC.

Après six mois de diffusion Sunset Beach réalise toujours des scores très faibles. Il a cependant reussi à doubler l'audience du magazine Real Life qui est diffusé juste avant sur NBC. Les premiers ajustements sont décidés par la production et la chaîne. Le rythme des arcs narratifs est un peu ralenti afin de permettre aux téléspectateurs qui ne regardent pas chaque jour de pouvoir suivre les intrigues. En amont, dès l'épisode 55 en mars, l'effet visuel qui tendait à atténuer l'aspect vidéo de la série (qui est une des caractéristique première des soap-operas) et lui donner un aspect visuel comme les séries de prime-time est abandonné. NBC et Spelling admettent que leur pari d'apporter du prime-time en journée ne fonctionne pas. Susan Lee, vice-présidente de NBC Daytime, déclare dans une interview à Broadcasting & Cable que "la plus dure des leçons c'est que le public à certaines attentes, et qu'ils veulent que leurs céréales ressemblent à des céréales". Les focus groups, les études réalisées auprès des téléspectateurs, révèlent que le soap "ressemble trop stylistiquement à du prime-time". Gary Tomlin, le producteur éxécutif du soap en tire les coclusions : le public a simplement dit "on ne veut pas de prime-time en daytime, si nous voulons du prime-time, on regardera du prime-time, le soir".

11 juillet / épisode 129 / Fin de la première apparition de Barbara Mandrell.

28 juillet au 01 août
/ Diffusion de "A Week on the Beach", les épisodes recapitulatifs des storylines de certains personnages. Le premier est consacré à Meg Cummings, suivront les épisodes d'Olivia Richards, Ricardo Torres, Michael Bourne et Annie Douglas.

04 août / épisode 140 / Modification du générique de la série, un nouveau style visuel et un nouveau thème musical composé par Dominic Messinger ouvrent désormais chaque épisode (- voir notre page génériques dans media central -). Ce changement est aussi impulsé par la volonté de repositionner le soap en tant que programme de daytime. Le style visuel et le thème musical du premier générique étaient perçu comme "trop prime-time", autrement dit trop classieux pour un programme de journée.

29 août
/ épisode 159 / Dernière apparition de Jennifer Banko-Stewart et de son personnage Tiffany Thorne.

Le 01 septembre, le chef scénariste Robert Guza Jr., également co-créateur de la série, quitte l'équipe pour retrouver le poste qu'il occupait sur ABC avant Sunset Beach, à la tête de General Hospital. Meg Bennett qui était co-chef scénariste prend donc seule les reines du soap, et poursuit le repositionnement scénaristique impulsé depuis quelques semaines. Ce changement sera effectif dans les scénarios à compter du 22 octobre (épisode 197).

Le 07 septembre se tient la 8ème cérémonie des Soap Opera Updates Awards sur la chaîne cablée Lifetime, durant laquelle sont récompensés Lesley-Anne Down et Sam Behrens pour leurs rôles respectifs d'Olivia et Gregory Richards.

12 septembre / épisode 169 / Première apparition de Jack Wagner dans le rôle de Jacques/Liam (ancien comparse de Cole). Jack Wagner est bien connu de l'univers des soaps, notamment des aficionados de Melrose Place puisqu'il y incarne Peter Burns depuis 1994. Le comédien a profité de la pause estivale de la série pour tourner les épisodes de Sunset Beach. La production, en engageant un acteur connu des téléspectateurs, compte attirer de nouveaux téléspectateurs.

22 septembre / épisode 175 / Première apparition de John Martin dans le rôle de Hank Cummings, père de Meg Cummings.

Le 05 novembre, la chaîne NBC lance le NBC Daydream Tour à Tucson dans l'état de l'Arizona. Une opération de promotion à grande échelle. L'objectif de cette tournée sur les routes des USA est de présenter la série aux téléspectateurs et leur faire rencontrer les acteurs afin de combler le déficit de notoriété du programme. La chaîne y organise un match de basket avec les stars de Sunset Beach et des autres daytime soaps, ainsi que des rencontres dans le "mall" (centre commercial géant) de la ville. Y sont présents Sarah Buxton, Eddie Cibrian, Jason George, Sherri Saum, Nick Stabile, Kank Cheyne et Susan Ward.



Malgré des résultats d'audience faibles, la chaîne croît encore en Sunset Beach, elle vient en effet de renouveller le soap pour une seconde année (1998) et donc 250 épisodes de plus.

09 décembre / épisode 230 / Retour de Barbara Mandrell dans le rôle de Alex Mitchum.

17 décembre / épisode 236 / Dernière apparition de Laura Harring (Paula Stevens) et de Leigh-Taylor Young (Elaine Stevens).

18 décembre / épisode 237 / Apparition de Sandra Fergusson dans le rôle de Jade Sheridan (ex-petite amie de Cole).

23 décembre / épisode 240 / Première apparition de Margarita Cordova dans le rôle de Mme Carmen Torres.



26
décembre / épisode 242 / Premier épisode de la storyline Terror Island, inspirée des slasher movies comme Scream et première apparition de Krissy Carlson dans le rôle d'Amy Nielsen-Dreyer et de Samantha Becker dans le rôle d'Elizabeth (amie de Sean et future victime sur Terror Island).

 

 

31 janvier 1997 / épisode 245 / Dernier épisode de la première année de la série.